Louer les enfants, risquer l’échec

Comment quelque chose d’aussi bon peut être si… pas ?  Un récentNew York Magazine article de Po Bronson met en garde contre les dangers de la louange. Dans « How Not to Talk to Your Kids », l’auteure présente les résultats d’une série d’expériences menées par la psychologue Carol Dweck et son équipe à Columbia (elle est maintenant à Stanford) qui ont étudié l’effet des éloges sur les élèves d’une douzaine d’écoles publiques de New York. Les enfants de l’étude ont reçu une série d’énigmes faciles à résoudre. Par la suite, chaque enfant a reçu son score. La moitié d’entre eux ont reçu de brèves félicitations pour leur intelligence, « Tu dois être malin pour ça. »  L’autre moitié a été félicitée pour ses efforts, « Vous avez dû travailler très dur. »  Les réactions des enfants ont été stupéfiantes.

Lorsqu’on leur a donné le choix entre un test facile ou plus difficile la deuxième fois, les enfants à qui on avait dit qu’ils étaient malins se sont dégonflés, choisissant le test le plus facile. Les enfants qui ont été félicités pour avoir essayé ont relevé le défi de quelque chose de plus difficile.

Puis, dans une troisième série de tests difficiles, tous les enfants ont échoué. Les enfants « d’effort » ont senti qu’ils pouvaient faire mieux ; ils ont apprécié le défi et voulaient essayer à nouveau. Ils ont continué à faire preuve de ténacité, de persévérance et d’amélioration.  Les enfants’intelligents » semblaient totalement vaincus et ont jeté l’éponge.

Si les éloges d’un étranger ont un tel pouvoir d’influence sur un enfant, imaginez les effets de la validation quotidienne d’un parent !

L’article examine également des enfants comme Thomas, un garçon dont le QI se situe dans les 1 % supérieurs et qui n’a aucune confiance en lui. Il hésite lorsqu’on lui demande d’essayer de nouvelles compétences comme les fractions ou la cursivité, et il refuse même de les essayer.  Il abandonne s’il ne maîtrise pas une compétence immédiatement. Toute sa vie, il a été loué pour son intelligence, mais il n’a ni courage ni initiative. Il est rempli de doutes sur ses capacités. Il ne prendra pas le risque d’échouer.

Ce qui m’intrigue dans les études du Dr Dweck, c’est qu’en confirmant les effets négatifs des éloges, elles confirment aussi l’effet de « l’éducation ». Mais là où les conclusions décrites dans l’articleNew York ne me conviennent pas, comme la plupart de ce que j’ai lu sur le rôle parental (et que j’ai beaucoup lu dernièrement), c’est qu’elles ne traitent pas des premières années critiques de la vie, le moment où des modèles dysfonctionnels (ou hautement fonctionnels) d’interaction parents/enfants sont créés.

La confiance en soi commence dès l’enfance. Oui, les enfants sont résilients et adaptables, et il n’est jamais trop tard pour faire des ajustements dans notre façon d’être parent.  Mais nous avons une fenêtre d’opportunité dans les premières années pour aider notre enfant à développer des racines émotionnelles saines et suffisamment fortes pour supporter les montagnes russes de la vie.

Nous utilisons les louanges en croyant qu’elles soutiennent notre enfant, le rendent heureux, capable, sûr de lui et aimé. Ces mêmes bonnes intentions nous amènent aussi à nous précipiter pour sauver les enfants de toute souffrance perçue, y compris d’éventuelles déceptions, luttes, frustrations, erreurs et surtout des échecs.

Mais, nos « garder heureux », « se sentir bien », c’est faire des retours de flamme, parce que nos enfants ont vraiment besoin d’expérimenter tous ces « négatifs » pour apprendre à les prendre dans la foulée.  Ils ont besoin de savoir que la lutte, la frustration et l’échec ne sont pas à craindre, mais juste une partie de la vie. En fait, l’apprentissage, la croissance et le succès sont impossibles sans eux.

Croire en nos enfants, ce n’est pas leur dire : « Vous êtes grands. Je crois en toi », et ensuite en réparant leur tour d’immeubles tombés. C’est croire suffisamment en eux pour les laisser risquer de faire des erreurs, de s’enliser dans l’expérimentation de leurs compétences en développement. La ténacité et la persévérance ne sont pas des traits dans lesquels un enfant grandit. Ce sont des traits que les bébés ont à la naissance. Nous conditionnons nos enfants à cesser de se faire confiance en aidant trop ou trop tôt.

Louer nos enfants est une réaction instinctive qu’il faut constamment se rappeler à soi-même pour contrôler. Je commence encore à dire « bon travail » à mes enfants, et je change de vitesse pour dire : « Tu dois être vraiment fier de toi ! » C’est une belle distinction, mais elle est importante.  J’ai la chance d’avoir appris de Magda Gerber, une experte en matière de bébés, que la capacité de persévérer dans la frustration et la lutte, et d’être ensuite reconnue pour ses efforts, est la véritable voie vers le bonheur et la confiance en soi. La louange continue devient vide, et il n’y en a jamais assez.

« Apprendre à tomber, à se relever et à avancer est la meilleure préparation à la vie. » Magda Gerber

— Magda Gerber

Je partage plus de conseils pour élever des enfants confiants et résilients dans mon livre, Elevating Child Care : Guide du respect parental (maintenant disponible en espagnol !)