Le problème avec les enfants mignons

« Nous pensons souvent que les enfants sont les plus mignons quand ils sont les plus intentionnels et sérieux dans ce qu’ils font.  En tapotant une tarte à la boue, par exemple.  Ils agissent comme si c’était important. Comme c’est satisfaisant pour nous de nous sentir mieux informés. » — John Holt

Dans son livre Escape From Childhood, l’éducateur John Holt raconte un « moment des plus embarrassants » partagé avec lui par un ami. L’amie se promenait dans un grand magasin derrière ce qu’elle croyait être deux petits garçons quand « se sentant affectueuse et espiègle, elle a mis un doigt sur la tête de chaque garçon. En un instant, deux visages d’adultes furieux l’ont regardée, et d’une voix dure, aiguë mais adulte, l’un d’eux a dit : “Qu’est-ce que tu fous, bon sang ?
Ce n’est que bien des années plus tard que Holt s’est rendu compte que l’histoire embarrassante de son amie démentait une perception commune et malheureuse – qu’il aurait étéokay de toucher ces hommes de petite taille s’ils avaient été enfants, même si elle ne les avait pas connus depuis Adam.

Est-ce notre perception bien intentionnée des enfants comme étant mignons et adorables qui nous amène à les traiter moins respectueusement que nous ne le ferions avec un autre adulte ?  Est-ce que la tête ronde de chaque enfant est la nôtre à toucher ? Les bébés sont à nous de les prendre et de les tenir ; leurs joues sont à nous de les pincer ?

Je me souviens des paroles réfléchies de Magda Gerber : ‘Beaucoup de choses horribles ont été faites au nom de l’amour, mais rien d’horrible ne peut être fait au nom du respect.’

Notre amour et notre affection pour les enfants est une chose positive, mais si nous ne faisons pas l’effort conscient de respecter d’abord, ces sentiments positifs peuvent nous amener à traiter les enfants d’une manière dégradante et décroissante.

Pas seulement mignon, le titre expressif du site Web engageant d’Amanda Morgan sur le rôle parental dit tout. Les chiots, les chatons et les poupées peuvent être mignons, mais nos enfants ont besoin de savoir dès le début qu’ils sont bien plus que cela à nos yeux. Même nos bébés ont besoin que nous les considérions comme des personnes” sérieuses ». Comme l’écrit Holt, « ne sont pas du tout sentimentaux quant à leur petitesse. Ils préfèrent être grands que petits, et ils veulent devenir grands dès qu’ils le peuvent. »

00000’Mignon » n’est pas un mot à supprimer de notre vocabulaire. Il a ses buts. D’une part, je me sens beaucoup plus à l’aise d’appeler quelqu’un du sexe opposé « mignon » que « sexy » (comme mes adolescents pourraient le faire). Mais « mignon » déborde de moi beaucoup plus que je ne le voudrais, surtout avec de jeunes enfants. Nos tout-petits peuvent être si délicieux et charmants qu’il est difficile de se ressaisir.  Il s’agit là d’un autre défi parental, mais digne d’intérêt : prendre soin de ne pas minimiser, affaiblir et diminuer ceux qui ont le plus besoin de notre autonomisation.

Voici quelques exemples où nos enfants devraient certainementnotêtre perçus comme mignons…

1.Quand ils sont contrariés

On t’a déjà dit : « Tu es mignon quand tu es en colère » ? Ce n’est peut-être arrivé que dans les films des années 1940, mais ne me dites pas que cela ne vous mettrait pas en colère si c’était le cas ! Et pourtant, des situations comme celle que John Holt décrit dans ce passage se produisent tout le temps…

« Un après-midi, j’étais avec plusieurs centaines de personnes dans un auditorium d’un collège quand nous avons entendu à l’extérieur du bâtiment le cri passionné d’un petit enfant. Presque tout le monde souriait, riait ou riait. Il y avait peut-être quelque chose de légitimement comique dans le fait qu’un enfant devrait, sans même essayer, être capable d’interrompre les pensées et les paroles supposées importantes de tous ces adultes. Mais au-delà de cela, il y avait autre chose : la croyance que les sentiments, les douleurs et les passions des enfants n’étaient pas réels, ne devaient pas être pris au sérieux. Si nous avions entendu à l’extérieur du bâtiment la voix d’un adulte pleurant de douleur, de colère ou de chagrin, nous n’aurions pas souri ou ri, mais nous aurions été gelés d’émerveillement et de terreur. »

Quand ils expriment leur bonté, leur générosité, leur amour et leur affection

Même s’il est difficile pour certains d’entre nous de ne pas s’exclamer « Awww ! » quand un bébé tient la main d’un autre, un tout-petit embrasse son ami ou donne un jouet à un autre enfant, il est important que nous essayions de nous retenir. Oui, ces moments exquis sont lesbonnes choses de la parentalité, des récompenses que nous devrions apprécier et célébrer. Mais c’est plus sûr de le faire discrètement, surtout si l’enfant ne nous regarde pas.  Nos expressions exubérantes d’appréciation distraient et transforment l’acte authentique de l’enfant en un petit spectacle. Ces actes deviennent un moyen d’attirer notre attention positive, qui peut alors devenir la seule motivation pour eux.

Notre perception des enfants comme mignons finit par interférer avec leur motivation intrinsèque. Les enfants pourraient être encouragés à adopter l’identité « mignonne » et devenir inconsciemment motivés à l’exploiter…

« Un enfant mignon apprend bientôt à faire presque tout ce qu’il ou elle fait, au moins autour des adultes, pour obtenir un effet.  Ces enfants deviennent gênés, astucieux, calculateurs, manipulateurs. Ils sont de plus en plus attentifs à la façon dont ils apparaissent aux yeux des autres. Je vois souvent de tels enfants mijotant, hachant, souriant, souriant et riant avec des adultes dans des lieux publics. Ils deviennent des spécialistes des relations humaines, qu’ils voient de plus en plus comme une sorte de concours pour voir qui peut tirer le meilleur parti des autres. »Holt

3.Quand ils sont concentrés, déterminés, courageux ou essaient de faire de nouvelles choses

« J’avais l’habitude de penser que la maladresse des bébés apprenant à marcher était mignonne. Maintenant, je regarde dans un esprit différent. Bien qu’il n’y ait rien de mignon à propos de la maladresse — pas plus que la petitesse — il y a quelque chose de très attrayant et d’excitant à regarder les enfants apprendre à marcher.  Ils le font si mal, c’est si clairement difficile, et dans les termes de l’enfant peut même être dangereux.  La plupart des adultes, même de nombreux enfants plus âgés, cesseraient instantanément d’essayer de faire tout ce qu’ils font aussi mal que les nouveaux marcheurs font leur marche. Mais les bébés continuent. Ils sont tellement déterminés, ils travaillent tellement fort et ils sont tellement excités qu’apprendre à marcher n’est pas seulement un effort et une lutte, mais une aventure joyeuse. »Holt

Ces qualités chez les enfants ne sont pas mignonnes — elles sont inspirantes. Et le bon côté (du moins pour moi), c’est que les enfants qui ont l’habitude d’être respectés n’achèteront rien de moins. Ils voient à travers le traitement « mignon » et se sentent seulement la méfiance pour la personne qui l’offre — sachant sans aucun doute qu’ils sont beaucoup, beaucoup plus.

(Si vous souhaitez lire l’essai de John Holt « The Cuteness Syndrome », une version légèrement différente de cette dernière partie a été reproduite ici : The Natural Child Project)

Photo par Jude Keith Rose