Comment repérer un trouble du spectre autistique chez les enfants d’âge scolaire

Par Kristelle Hudry, Université La Trobe

Les troubles du spectre autistique (TSA ; qui comprend maintenant d’anciennes étiquettes diagnostiques comme le trouble autistique et le syndrome d’Asperger) sont des troubles neurodéveloppementaux qui durent toute la vie. Elle se manifeste d’abord tôt dans la vie, émergeant à travers la petite enfance et dans les années préscolaires.

C’est ce qu’il y a à l’extérieur qui compte

Il n’y a pas de test génétique ou sanguin pour les TSA ; le diagnostic est basé sur le comportement.

Plus précisément, nous recherchons trois choses lorsqu’il s’agit de décider si une personne est atteinte d’un trouble du spectre autistique.

  • Capacité réduite d’interagir socialement avec les autres. La personne peut avoir une motivation et/ou des compétences réduites pour s’engager avec les autres. Ce que nous recherchons dépend précisément de leur âge et de leur stade de vie. Pendant les années scolaires, les enfants peuvent ne pas sembler très intéressés par leurs camarades. Ou ils peuvent être intéressés, mais ne pas savoir comment s’y prendre pour former ou maintenir des amitiés.
  • Comportements restreints, répétitifs et/ou de recherche sensorielle. Encore une fois, ce que nous recherchons dépend précisément de l’âge de la personne. Pendant les années scolaires, les enfants peuvent apprécier des activités ou des sujets qui leur semblent très inhabituels (comme taper de la ficelle ou ramasser des brindilles) ou leurs intérêts peuvent être adaptés à leur âge, mais trop intenses. Tous les enfants ont des intérêts particuliers ; Thomas le moteur de réservoir, Frozen et Minecraft viennent à l’esprit. Mais la différence, c’est que les enfants atteints de TSA s’engagent plus intensément ou de façon très spécifique dans leurs intérêts particuliers, et peuvent le faire à l’exclusion d’autres personnes. Certains enfants atteints de TSA essaient d’attirer d’autres enfants dans leurs passe-temps, mais ne se rendent pas compte que d’autres ne sont pas très intéressés.
  • Enfin, nous nous attendons à ce que ces problèmes sociaux et ces comportements restreints/répétitifs soient présents depuis la petite enfance. Les TSA sont inhérents à l’enfant, et non quelque chose qu’il « attrape » plus tard dans sa vie.

D’autres caractéristiques peuvent également accompagner un trouble du spectre autistique, comme l’anxiété, les problèmes d’alimentation et de sommeil, l’hyperactivité et les troubles médicaux comme l’épilepsie. Ensemble, ces facteurs peuvent avoir une incidence considérable sur le rendement scolaire.

Sensibilisation croissante = diagnostic précoce

De nos jours, les TSA sont souvent diagnostiqués à l’école maternelle. Les TSA touchent environ 1 % des enfants d’âge préscolaire australiens et la plupart des jeunes enfants reçoivent leur diagnostic de TSA vers l’âge de quatre ans. Cependant, les TSA peuvent être diagnostiqués de façon fiable beaucoup plus tôt — souvent avant le deuxième anniversaire de l’enfant — si les symptômes sont clairs et si les professionnels sont bien informés.

Par âge scolaire, cependant, certaines données suggèrent que les TSA affectent 1,5 % ou plus des enfants. Cela suggère que de nombreux enfants atteints de TSA ne sont pas pris en compte pendant les années préscolaires. Un diagnostic tardif peut survenir parce que les symptômes de l’enfant sont subtils, ou en raison d’une sensibilisation limitée ou des ressources disponibles dans la région.

Comment repérer un trouble du spectre autistique

Les enseignants sont bien placés pour repérer les TSA possibles chez les enfants d’âge scolaire. Ils ont de l’expérience avec l’éventail de compétences que les enfants présentent à un âge donné et peuvent regarder les enfants interagir ensemble. De nombreux enfants d’âge scolaire sont orientés vers une évaluation spécialisée lorsque les enseignants sont inquiets.

Le processus d’établissement d’un diagnostic de TSA dans l’enfance est un peu comme celui de l’identification d’un trouble d’apprentissage. Nous vérifions si les aptitudes sociales d’un enfant ne sont pas en deçà de leur potentiel. Malheureusement, cependant, il n’y a pas de test facile pour nous dire si un enfant a un » comportement social adapté à son âge », de la même façon que nous avons des tests de compétences linguistiques adaptées à son âge comme la lecture ou l’écriture.

Un trouble d’apprentissage fondé sur la lecture est diagnostiqué lorsque le rendement en lecture d’un enfant est inférieur à ce que nous attendons pour son intelligence globale et qu’aucune autre raison claire n’explique sa mauvaise lecture (comme un manque d’exposition au texte). Comme les TSA sont un trouble des aptitudes sociales, nous évaluons si celles-ci sont inférieures aux attentes en fonction de l’âge et du niveau d’intelligence de l’enfant, et nous excluons toute autre possibilité.

Si un enfant ayant de faibles aptitudes sociales a été gravement maltraité au début de sa vie, il ne s’agit probablement pas d’un TSA. Si un enfant est socialement immature, mais que ses aptitudes sociales correspondent à sa déficience intellectuelle légère, ce n’est probablement pas un TSA.

Un TSA est diagnostiqué lorsque les aptitudes sociales d’un enfant sont inférieures à celles de ses pairs du même âge, ce qui ne peut s’expliquer uniquement par une déficience intellectuelle ou linguistique qui peut également être présente. De même, les comportements restreints/répétitifs de l’enfant sont plus nombreux que prévu pour son âge et son niveau intellectuel.

Certaines personnes ne sont-elles pas juste moins extraverties ?

De nombreuses capacités humaines — intelligence, condition physique, oreille musicale — tombent sur une » cloche » ou une courbe normale. Nous sommes tous différents, mais la plupart d’entre nous se situent à mi-chemin de notre niveau de compétence, et seulement quelques-uns d’entre nous sont particulièrement handicapés ou excellents.

La sociabilité n’est pas différente. Certains d’entre nous sont plus ou moins extravertis que d’autres. Nous avons fixé un point limite pour les personnes qui ont des aptitudes sociales très limitées (pour leur âge, etc.) et cela peut sembler être une méthode arbitraire pour diagnostiquer un TSA. Mais le point de coupure est important, là où les difficultés sociales posent un problème fonctionnel pour la vie quotidienne de la personne. Les TSA ne se limitent pas à être un peu timides ou réservés.

Qu’y a-t-il dans un nom ?

De nombreux enfants sans diagnostic de TSA bénéficient d’un soutien pour développer leurs aptitudes sociales. Et pour les enfants dont les difficultés sociales sont suffisamment fortes pour être considérées comme des » symptômes », un diagnostic formel peut permettre l’accès à un soutien spécialisé.

Certaines personnes considèrent cependant qu’un diagnostic n’est pas nécessaire, voire même indésirable. Après tout, un diagnostic n’est qu’une étiquette. Mais une étiquette peut apporter une meilleure compréhension — la compréhension de son enfant ou de soi-même. Et la compréhension mène souvent à une plus grande acceptation, ce qui est bon pour la santé mentale.

Cet article a été publié à l’origine sur The Conversation et republié avec l’autorisation de l’auteur.
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