Comment les enfants apprennent vraiment l’empathie

« Les éducateurs vous diront qu’une classe remplie d’enfants empathiques fonctionne tout simplement mieux qu’une classe remplie d’enfants égocentriques, même les plus heureux. De même, la vie familiale est plus harmonieuse lorsque les frères et sœurs sont capables de ressentir les uns pour les autres et de faire passer les besoins des autres avant le bonheur individuel. Si une salle de classe ou une famille pleine d’enfants bienveillants crée un environnement d’apprentissage plus paisible et coopératif, imaginez ce que nous pourrions accomplir dans un monde peuplé de tels enfants. » – Jessica Lahey, « Teaching Children Empathy », The New York Times Notre succès personnel en tant qu’individus et la survie de notre société dans son ensemble dépendent de notre capacité à comprendre les autres et à établir des liens avec eux, de sorte que l’empathie est sans contredit l’un des traits les plus importants à inculquer à nos enfants. À cette fin, des ressources pour enseigner l’empathie aux enfants ont fait leur apparition partout — dans des articles sur le rôle parental, des listes de livres pour enfants et des programmes scolaires comme « Le caractère compte ».

Cependant, le projet Making Caring Common de l’Université Harvard a publié un rapport décourageant qui démontre comment ces efforts sont éclipsés, voire effacés, par les sentiments et les priorités réels que nous communiquons inconsciemment aux enfants, surtout en tant que parents. Pour ceux d’entre nous qui étudions et observons de très jeunes enfants, ce résultat n’est pas surprenant. Dans le rapport, Les enfants que nous voulons élever : Les vrais messages que les adultes envoient sur la valeur (que je recommande de lire dans son intégralité), les chercheurs de Harvard note :

« A la racine de ce problème peut se trouver un fossé rhétorique/réel, un fossé entre ce que les parents et les autres adultes disent être leurs principales priorités et les messages réels qu’ils transmettent dans leur comportement au jour le jour. La plupart des parents et des enseignants affirment que le développement d’enfants bienveillants est une priorité absolue et qu’il est plus important que les réalisations des enfants (Bowman et al., 2012 ; Suizzo, 2007).

Environ 80 % des jeunes interrogés dans le cadre de notre enquête disent que leurs parents se préoccupent davantage de leur réussite ou de leur bonheur que de s’occuper des autres. Un pourcentage similaire de jeunes perçoivent les enseignants comme privilégiant le rendement des élèves par rapport aux soins qui leur sont prodigués. Les jeunes étaient également trois fois plus susceptibles d’être d’accord que d’être en désaccord avec cet énoncé : “Mes parents sont plus fiers si j’ai de bonnes notes en classe que si j’étais un membre attentionné de la communauté en classe et à l’école.” Nos conversations avec les parents et nos observations suggèrent également que le pouvoir et la fréquence des messages quotidiens des parents au sujet de la réussite et du bonheur étouffent leurs messages au sujet de l’intérêt pour les autres. »

Nos paroles comptent beaucoup moins pour nos enfants que ce que nous pensons et ressentons réellement. Nos enfants sont le public le plus sensible, réceptif et perspicace que nous rencontrerons jamais, et pour eux, nos sentiments et attitudes sont transparents et contagieux. Si nous sommes un peu anxieux ou mal à l’aise, notre enfant n’a pas d’autre choix que de ressentir cette anxiété également. Si nous sommes ennuyés, impatients ou même un peu pressés, les enfants ont plus de difficulté à fonctionner et auront tendance à freiner. C’est comme si notre énergie inconfortable aspirait tout l’air de la pièce. Une étude fascinante rapportée dans Scientific American a montré comment nos enfants « attrapent » nos préjugés sociaux à travers les messages non verbaux que nous pourrions inconsciemment envoyer. Nous pouvons donc prêcher notre approche impartiale à l’égard des enfants tout ce que nous voulons, mais ce que les enfants ressentent à notre sujet « en action » l’emportera sur toutes ces leçons.

Très conscients et intuitifs, nos enfants ne ratent aucun tour. On ne peut pas s’en tirer sans passer à l’acte.

Ainsi, la seule façon d’enseigner aux enfants à donner la priorité à l’empathie est de faire nous-mêmes ce choix là où il compte le plus, c’est-à-dire dans nos interactions quotidiennes avec eux. Ce n’est pas facile pendant les années tumultueuses des tout-petits ou lorsque le comportement de notre enfant est agressif, provocateur ou irritant, mais avec une pratique constante et une compréhension des attentes du développement, l’empathie peut devenir notre perspective par défaut et notre message constant. Voici comment trois parents trouvent leur rythme :

Au lieu de juger les émotions de son fils comme des réactions excessives triviales, Lane a choisi l’empathie :

Pendant le week-end, comme les tout-petits ont l’habitude de le faire, mon fils de presque 3 ans s’est effondré — un effondrement hurlant, pleurant, inconsolable et (ce qui me semblait) une chose très stupide. Heureusement, vous et l’approche parentale de RIE m’avez appris que ce qui peut me sembler insignifiant est probablement important pour mon tout-petit. Comprendre cette perspective me donne la force de rester calme et de l’aider à s’en sortir, alors que parfois tout ce que je veux faire, c’est de m’effondrer en un tas sur le sol et de pleurer.

La plupart du temps, il essaie de communiquer par hystérie pourquoi il est contrarié, et je ne peux littéralement pas comprendre ce qu’il me dit, alors je ne suis pas capable de l’aider immédiatement. J’avais l’habitude de pouvoir le tenir sur mes genoux jusqu’à ce qu’il exprime tous ses sentiments et se calme suffisamment pour en discuter. Dernièrement, cependant, il est devenu plus confiant en son indépendance, alors il se fâche si je fais le premier pas vers le contact physique. Encore une fois, grâce à vous et à RIE parenting, je reconnais que c’est un comportement normal et sain, ne le prenez pas personnellement, et j’ai appris rapidement à offrir du soutien et à attendre ses directives. Je dis : « Vous avez l’air très contrarié et je veux vous aider, mais je ne comprends pas ce que vous êtes en train de me dire en ce moment. Prenez le temps de vous calmer. Je peux faire quelque chose pour t’aider à te calmer pour qu’on puisse parler ? »

Après quelques semaines, il a soudain commencé à me demander de l’aide. Je remarquais qu’il était bouleversé et il disait : « J’ai besoin que tu m’aides à me calmer. » Chaque fois qu’il est capable de reconnaître si tôt son besoin et de demander de l’aide comme ça, cela me laisse perplexe.

Ce week-end, après avoir souffert d’une crise plutôt terrible et développé les premiers signes d’une migraine (et en avoir été affolée parce que j’ai résolu mes problèmes chroniques avec eux il y a plus de 5 ans), il a recommencé à se fâcher, me faisant éclater en sanglots. À mon grand étonnement, il s’est arrêté sur ses traces et m’a dit : « Tu es contrarié. Je peux vous aider à vous calmer ? »

Wow.Juste, wow.

C’est un moment que je chérirai le reste de ma vie.

Plutôt que de devenir de plus en plus ennuyée par le comportement répétitif de son fils, Kate a choisi l’empathie.

« Nous voulions partager une histoire à succès de notre famille. J’apprends et j’essaie de pratiquer l’approche parentale de la RIE depuis environ un an maintenant. Je l’ai trouvé tellement utile et hier soir, j’ai vécu un autre moment merveilleux. Mon fils de 4 ans, qui est autiste, avait de la difficulté à attendre que son cousin se joigne à lui pour une soirée pyjama. Il était fatigué, devenait très répétitif et agité. Je compatissais avec lui au fait qu’il peut être très difficile d’attendre patiemment. Ça l’a un peu calmé. Quelques minutes plus tard, il se mit à répéter sans cesse qu’il voulait que son cousin vienne. J’ai dit avec enthousiasme que moi aussi ! J’ai commencé à chanter une chanson inventée sur le fait d’attendre que son cousin vienne. Il a chanté avec moi et s’est mis à rire et à s’embrasser. Quand son cousin est enfin arrivé, il était calme, heureux et capable de jouir. Merci !!!!! »

Au lieu de précipiter son enfant dans ses émotions, Geentanjali a choisi la patience et la confiance.

Je lis votre travail depuis environ un an et je fais de mon mieux pour pratiquer l’approche parentale RIE.Ma fille a 4,5 ans et j’attends mon deuxième. Il y a quelques mois, au cours de mon premier trimestre, j’ai mis ma fille au lit et j’ai descendu les escaliers. Malheureusement, j’ai glissé tout le long d’une volée de tapis dans les escaliers, incapable de m’arrêter, et j’ai miraculeusement rembourré ma chute avec mon coude et mon bas. Mais j’ai été sérieusement secoué et j’ai commencé à pleurer. Ma fille m’a entendue dans sa chambre, m’a chargée dans les escaliers, m’a serrée contre elle et m’a dit : « Maman, respire et dis-moi si ça fait mal quelque part. » Elle m’a serré fort pendant que je ventilais et pleurais, me disant que c’était bon, que ça ferait mal pendant un moment, mais que ça irait mieux, je te le promets. Quelques minutes plus tard, mon mari est rentré à la maison et elle a raconté calmement ce qui s’est passé.

Beaucoup plus tard, je me suis assis et je me suis émerveillé de voir à quel point elle était calme et à quel point elle me calmait sans effort. Elle m’a même dit d’appeler le médecin ! Je suis étonnée de la façon dont une fillette de quatre ans s’est comportée… Sa compréhension et sa pure empathie étaient incroyables. Merci ! »

 » Les caractéristiques de la personnalité telles que la générosité, l’empathie, l’attention et le partage ne peuvent pas être enseignées, elles peuvent seulement être modélisées. » – Magda Gerber

 » A la fin, seule la bonté compte. » — Jewel

Dans mes livres, je parle davantage de l’éducation des enfants avec empathie et respect, Elevating Child Care : Guide pour le respect des parents et Pas de mauvais enfants : Discipline pour les tout-petits sans honte

(Merci à Kate, Geentanjali et Lane pour avoir partagé vos histoires !)